Людям с расстройством аутистического спектра (РАС) часто бывает трудно смотреть в глаза другим. Такое поведение обычно интерпретируется как признак социального и личного безразличия, однако, причина в другом.

Одни утверждают, что смотреть в глаза других людей для них некомфортный и стрессовый процесс, другие, что в буквально смысле испытывают жар в этот момент – все это указывает на неврологические проблемы. Группа исследователей, базирующаяся в Центре биомедицинской визуализации им. Атинулы А. Мартинос в Массачусетской больнице, изучила механизмы мозга, участвующие в этом процессе. Вот как прокомментировала результаты Нушин Хаджихани, доктор медицинских наук и автор исследования: "Ранее считалось, что кажущееся отсутствие межличностного интереса у людей с аутизмом обусловлено отсутствием беспокойства. Наши результаты показывают, такое поведение – способ уменьшить неприятное чрезмерное возбуждение, вызванное переактивацией в определенной части мозга".

Люди с аутизмом избегают зрительного контакта

Ключом к этому исследованию является подкорковая система мозга, которая отвечает за естественную ориентацию на лица, замеченную у новорожденных, а позже играет важную роль в восприятии эмоций. Подкорковая структура может быть специально активирована зрительным контактом, а предыдущая работа Хаджихани и ее коллег показала, что у людей с аутизмом она чрезмерно чувствительна к эффектам, вызванным прямым взглядом и эмоциональным выражением лица. В новом исследовании ученые внимательно изучили этот процесс, отслеживая ощущения людей с аутизмом во время того, как они смотрят в глаза другого человека.

Используя функциональную магнитно-резонансную томографию (фМРТ), ученые измерили различия в активации частей подкорковой структуры, отвечающих за обработку лиц, у людей с аутизмом и участников контрольной группы, которые не испытывали дискомфорт во время зрительного контакта. У пациентов с аутизмом наблюдалась гиперактивация этих частей во время концентрации на области глаз.

Результаты исследования подтверждают гипотезу о дисбалансе между возбуждающими и тормозящими сигнальными сетями мозга при аутизме – возбуждение относится к нейротрансмиттерам, которые стимулируют мозг, тогда как ингибитор относится к тем, которые его успокаивают и обеспечивают равновесие.

Такой дисбаланс, вероятно, является результатом разнообразных генетических и экологических причин. Из-за него усиливается возбуждающая сигнализация в подкорковых схемах, связанных с восприятием лица, что в свою очередь приводит к ненормальной реакции на зрительный контакт: отведение глаз при прямом взгляде и, следовательно, аномальное развитие социального мозга.

Избегание зрительного контакта

Таким образом, принуждение детей с аутизмом смотреть в чьи-то глаза в поведенческой терапии может вызывать у них дискомфорт. Однако, подход, включающий медленное привыкание к зрительному контакту, в конечном итоге поможет справиться с зрительным контактом, что поможет избежать каскадных негативных эффектов на развитие социального мозга.

В настоящее время Хаджихани ищет финансирование для исследования с использованием магнитоэнцефалографии (МЭГ), методов отслеживания движения глаз и других поведенческих тестов для более глубокого изучения взаимосвязи между подкорковой структурой и избеганием зрительного контакта при аутизме.