ультрафиолетБиологические молекулы могут поглощать и УФ-В-, и УФ-А-лучи, в результате вызывая фотохимические реакции, которые приводят к появлению свободных радикалов - нестабильных, высокореакционных молекул, у которых недостает одного электрона и которые активно вступают в химические реакции.

Когда такой радикал связывается с нормальной молекулой, то и она превращается в свободный радикал и в свою очередь нарушает химические реакции. Например, когда УФ-А-излучение проникает вглубь кожи, оно способно превратить в свободные радикалы молекулы коллагена — белка, который обеспечивает гладкость и упругость кожи. В итоге волокна коллагена соединяются друг с другом и формируют скопления дефективного неупругого коллагена, что со временем приводит к образованию характерных неровностей кожи и морщин. Это происходит с заметным опережением «графика», задолго до того, как начинается естесственное старение кожи.

Последствия преобразования ДНК под воздействием свободных радикалов еще серьезнее: две части молекулы ДНК, которые стали радикалами, могут связаться одна с другой, изменяя таким образом генетический код клетки. Вследствие этого могут начать развиваться злокачественные опухоли.